Colloque “Chicago: an Irish-American Metropolis? Politics, Ethnicity, and Culture from 1830s to the present Time”, Université de Paris, 21-23 juin 2021

An International and Multidisciplinary Conference

June 21-23, 2021


A partnership between the universities of Chicago, Caen Normandie and Paris

Scientific Committee : Claire Connolly (University College Cork); Christophe Gillissen (Université de Caen Normandie); Anne Goarzin (Université Rennes 2); Fiona Kearnay (University College Cork); Fiona McCann (Université de Lille); Cliona Ni Riordain (Université Sorbonne Nouvelle); Gillian O’Brien (Liverpool John Moores University); Henri Peretz (Senior Fellow at Yale University)

James Chandler (University of Chicago); Arnaud Coulombel (University of Chicago Center in Paris); Thierry Dubost (Université de Caen Normandie); Paul Schor (Université de Paris)

Organizational Committee : James Chandler (University of Chicago); Arnaud Coulombel (University of Chicago Center in Paris); Thierry Dubost (Université de Caen Normandie); Paul Schor (Université de Paris)

Keynote Speakers :

James Barrett, Professor of History, University of Illinois at Urbana Champaign

David Brundage, Professor of History, University of California at Santa Cruz

Aileen Dillane, Professor of Ethno-musicology, University of Limerick

Clair Wills, King Edward VII Professor of English Literature, University of Cambridge

Viewed from continental Europe, Irish immigration to the United States often relates to American harbors, like New York City, New Orleans, Boston, Philadelphia, Baltimore, or even to two major “Irish” towns: Boston and New York City. This prevailing but restrictive outlook is easily explained. For symbolic reasons, commentators routinely devote much attention to the decision to migrate since, as John Fitzgerald Kennedy wrote, it “leads a family to say farewell to a community where it has lived for centuries, to abandon old ties and familiar landmarks, and to sail across dark seas to a strange land”. In Ireland, emigration mainly resulted from famines, but Irish emigrants continued to suffer after leaving their home country. Sometimes—especially when they crossed the Atlantic on board an Irish coffin ship—they never even set foot on the Promised Land. However, despite harsh travelling conditions, millions reached their destination and the impact of the Irish diaspora was such that today the rank of American population of Irish descent averages 10 %. Some newly-arrived immigrants did not end their journeys in the first port of call. Many moved west, attempting to find a place of their own in a nation which they helped create. Their unending arrivals (until the Immigration Act of 1924 and the Great Depression) led to the growth of fast-expanding cities, like Chicago, where the influx of immigrants was so massive that, in 1900, 35 % of Chicagoans had been born abroad, bearing in mind that by 1860 Chicago was the fourth largest Irish city in the United States. Settling in the “City of big shoulders”, Irish immigrants took an active part in its expansion (and its rebuilding after the Great Fire). “The bold, imaginative Irish” helped turn a small trading post into a vibrant place that took up the challenges of its time, but they also endured the harsh aspects of cosmopolitan life. In a town that, at the beginning of the twentieth century, was partly characterized by its urban ghettos, people had to fend for themselves in order to survive, which sometimes led to violent and tragic confrontations with other ethnic groups.

As the city became more ethnically diverse, the Chicago Irish succeeded in exerting influence out of proportion to their numbers. Early in the history of the city, the Irish were well represented at the highest levels of the Roman Catholic Archdiocese and the city government. In 1843, William J. Quarter, an Irish American prelate of the Roman Catholic Church was appointed the first Bishop of the newly erected Diocese of Chicago by Pope Gregory XIV; 50 years later, in 1893, John Patrick Hopkins was elected Chicago’s first Irish Catholic mayor. Since then, the Irish community has given seven other mayors to the city, who governed Chicago for more than 70 years. Irish Chicago reached its zenith with the coming to power of Richard J. Daley who served as the Mayor of Chicago from 1955 until his death in 1976, John Patrick Cardinal Cody, Archbishop of Chicago from 1965 to 1982, and Richard M. Daley, the longest-serving Chicago Mayor (1989-2011), surpassing the tenure of his father, Richard J. Daley. Through these years, the bonds with Ireland were constantly renewed, as the presence in Chicago of the Irish President—Éamon de Valera—in 1966 testifies. Moreover, the last great waves of Irish Immigration to the United States and more specifically to Chicago, only came to an end during the 1980s.

The contrast with Chicago contemporary Irish communities is striking. In their 2017 study “Irish Chicago: Late Generation Ethnicity and the Future of Irish America”, Liam Kennedy and his co-author Gemma McNulty showed that, today, Chicago’s Irish share a sense of despondency about the future. According to them, Irish Chicago’s identity is fading away as a result of the absence of new arrivals from Ireland. Consequently, the Irish community is now at a stage of “late generation ethnicity”, “designating an ethnic formation that reaches back many generations in the US and is not being significantly replenished from the country of origin”. As a consequence, the ethnic group is more inward-looking and less inclined to look towards Ireland. Interestingly in 2016, two years after President Michael D. Higgins visited Chicago, the Chicago Park District was awarded a Gold Medal in Ireland for ‘Bridge the Gap’ show garden. One side of the bridge “representing Dublin featured plant material known for its Irish heritage and history”, while the other represented “Chicago and […] plant material seen in the city”. In this floral representation, the two sides of the bridge did not meet, symbolically exposing an unbridgeable gap where one might have expected to see the intricate unity of “Irish Chicago”. Is this significant disconnection the sign that Irish Chicago has come to an end? Is Chicago still an Irish -American metropolis? In a constantly evolving world, how are Chicago’s links with the Irish community, as well as its ties with Ireland being redefined? Viewed from the Old World, today’s and yesterday’s bonds between the Irish diaspora and Chicago retain some of their mystery. Consequently, we shall explore the past and present imprint of the Irish diaspora on the Windy City, including its reverberations in Hibernia.

Topics include but are not limited to:

– Irish migratory waves to Chicago (from early nineteenth century to the present)

– Irish neighborhoods and Chicago urbanism

– Irish workers in the “City of Big Shoulders”

– Religion and the Irish in Chicago

– The Chicago Irish and city government

– Irish communities and ethnic relations in Chicago

– Gender and Irish identities

– Irish Chicago: the Democratic Party and the White House

– Chicago Irish communities and other Irish communities in the United States

– Irish Chicago and the American labor movement

– Chicago and Irish nationalism

– Irish art in Chicago

– Representing Irish Chicago in literature

– Irish dance and music in Chicago

– The Chicago Irish and American popular culture

Please send proposals including a paper title, an abstract (250 words), and a one-paragraph CV to James Chandler ( [ | ] ), Arnaud Coulombel ( [ | ] ), Thierry Dubost ( [ | ] ), Paul Schor ( [ | ] ) by October 2, 2020. Please include your name, affiliation, email and phone number.

The language of the conference will be English

« Chicago, ville irlandaise ? Politique, ethnicité et culture des années 1830 à nos jours »

Colloque international et pluridisciplinaire

21- 23 Juin 2021 (Paris)

Un partenariat entre les universités de Chicago, Caen Normandie et université de Paris.

Comité scientifique : Claire Connolly (University College Cork) ; Christophe Gillissen (Université de Caen Normandie) ; Anne Goarzin (Université Rennes 2) ; Fiona Kearnay (University College Cork) ; Fiona McCann (Université de Lille) ; Cliona Ni Riordain (Université Sorbonne Nouvelle) ; Gillian O’Brien (Liverpool John Moores University) ; Henri Peretz (Senior Fellow at Yale University)

James Chandler (University of Chicago) ; Arnaud Coulombel (University of Chicago Center in Paris) ; Thierry Dubost (Université de Caen Normandie) ; Paul Schor (Université de Paris)

Comité d’organisation : James Chandler (University of Chicago) ; Arnaud Coulombel (Université de Chicago Centre à Paris) ; Thierry Dubost (Université de Caen Normandie) ; Paul Schor (Université de Paris)

Keynote Speakers :

James Barrett, Professor of History, University of Illinois at Urbana Champaign

David Brundage, Professor of History, University of California at Santa Cruz

Aileen Dillane, Professor of Ethno-musicology, University of Limerick

Clair Wills, King Edward VII Professor of English Literature, University of Cambridge

Vue d’Europe, l’immigration irlandaise à destination des États-Unis est souvent associée aux ports états-uniens, New York, La Nouvelle Orléans, Boston, Philadelphie, Baltimore, ou même à deux principales villes « irlandaises » : Boston et New York. Cette vision dominante mais réductrice s’explique facilement. Pour des raisons symboliques, les commentateurs ont souvent consacré beaucoup d’attention à la décision d’émigrer car, comme l’a écrit John Fitzgerald Kennedy, cela « conduit une famille à dire adieu à une communauté où elle a vécu pendant des siècles, à couper des liens ancestraux, à perdre des points de repère familiers, pour traverser des mers ténébreuses à destination d’un étrange pays ». En Irlande, l’émigration résulta principalement des famines, mais les émigrants irlandais continuèrent à souffrir après avoir quitté leur pays natal. Parfois, en particulier lorsqu’ils traversaient l’Atlantique à bord de « bateaux cercueils », ils ne posèrent même pas le pied sur la terre promise. Cependant, malgré de rudes conditions de voyage, des millions d’entre eux parvinrent à destination. L’impact de la diaspora irlandaise fut tel qu’ aujourd’hui le pourcentage de la population états-unienne d’origine irlandaise avoisine les 10 %. Certains émigrés n’achevèrent pas leur voyage dans leur port d’arrivée. Beaucoup partirent vers l’ouest, essayant de trouver leur place dans une nation qu’ils contribuèrent à fonder. Les vagues successives d’immigration irlandaise (jusqu’à l’immigration Act de 1924 et la Crise de 1929) contribuèrent de façon notoire à l’expansion de villes à la croissance exponentielle, comme Chicago, où l’afflux d’immigrants fut si massif qu’en 1900, 35 % des habitants étaient nés à l’étranger, sachant qu’aux environs de 1860, Chicago était par la taille, la quatrième ville la plus importante des États-Unis. En s’installant dans « la Ville aux larges épaules », les immigrants irlandais prirent une part active à son expansion (et à sa reconstruction après le grand incendie de 1871). Les « Irlandais imaginatifs et audacieux » contribuèrent à transformer un petit comptoir commercial en un lieu animé qui releva les défis du temps, mais ils affrontèrent également les aspects les plus rudes de la vie cosmopolite. Dans une ville qui, au début du vingtième siècle, était partiellement caractérisée par ses ghettos urbains, les gens devaient lutter pour leur propre survie. Cela a parfois conduit à des confrontations violentes et tragiques avec d’autres groupes ethniques.

Alors que la ville se caractérisait par une diversité ethnique de plus en plus marquée, les Irlandais de Chicago réussirent à exercer une influence sur les destinées de cette métropole sans commune mesure avec leur nombre. Très tôt dans l’histoire de la ville, ils furent présents au plus haut niveau des instances de l’archidiocèse catholique et romain ainsi que du gouvernement municipal. En 1843, William J. Quarter, américain d’origine irlandaise, fut nommé par le pape Grégoire XIV, premier évêque du diocèse de Chicago qui venait d’être créé. Cinquante ans plus tard, en 1893, John Patrick Hopkins fut le premier maire américain d’origine irlandaise à être élu. Depuis cette époque, la communauté irlandaise a donné à cette ville sept autres maires qui ont dirigé Chicago pendant plus de soixante-dix ans. « Irish Chicago » a connu son apogée avec l’arrivée au pouvoir de Richard J. Dailey qui fut maire de 1955 jusqu’à sa mort en 1976, de John Patrick Cardinal Cody, archevêque de Chicago de 1965 à 1982, et de Richard M. Daley, qui reste jusqu’à aujourd’hui , l’homme politique qui a exercé le plus longtemps la charge de maire de la ville (1989-2011), dépassant le nombre de mandats successifs exercés par son père, Richard J. Dailey. Pendant toutes ces années, les liens avec l’Irlande furent maintenus et renouvelés, comme en témoigne la visite du président irlandais Éamon de Valera à Chicago en 1966. En outre, les années 80 connurent les dernières vagues d’immigration irlandaise aux États-Unis et plus particulièrement à Chicago.

Le contraste avec la communauté irlandaise de Chicago d’ aujourd’hui est frappant. Dans l’étude publiée en 2017 : « Irish Chicago: Late Generation Ethnicity and the Future of Irish-America”, Liam Kennedy et Gema Mc Nulty ont montré que, de nos jours, les Irlandais de Chicago sont pessimistes quant à l’avenir de leur communauté. Selon ces deux auteurs, l’identité irlandaise de Chicago serait en train de s’effacer en raison de l’absence de nouveaux immigrants irlandais. En conséquence, la communauté irlandaise de Chicago aurait atteint le stade de « late generation ethnicity » / d’« ethnicité vieillissante », « qui caractérise la situation d’une communauté dont la présence sur le sol américain remonte à plusieurs générations et qui n’a pas été renouvelée de façon significative par de nouvelles arrivées en provenance du pays d’origine ». D’où une tendance pour le groupe ethnique à se replier sur lui-même et à moins se tourner vers l’Irlande. Phénomène intéressant, en 2016, the Park District de Chicago a reçu la médaille d’Or en Irlande pour le décor paysager « établir une passerelle ». Un côté du pont « représentant Dublin incluait des plantations représentatives de l’héritage et l’histoire de l’Irlande », tandis que l’autre représentait « Chicago et […] des plantes, qui poussent localement dans la ville ». Dans cette représentation florale, les deux côtés du pont ne se rencontraient pas, montrant symboliquement une béance là où l’on aurait pu s’attendre à voir l’unité complexe du Chicago irlandais. Cette rupture signifiante témoigne-t-elle de la fin de Chicago en tant que métropole irlandaise ? Dans un monde qui évolue sans cesse, comment les liens entretenus entre la communauté irlandaise de Chicago et l’Irlande sont-ils redéfinis ? Vu de l’ancien monde, les liens contemporains et passés entre la diaspora irlandaise et Chicago gardent une partie de leur mystère. Par conséquent, nous chercherons à explorer l’impact – passé et présent – de l’empreinte irlandaise sur la Cité Venteuse, en incluant ses échos irlandais.

Thèmes proposés (liste non exhaustive) :

– Immigration irlandaise à Chicago des années 1830 à nos jours

– L’urbanisme et les quartiers irlandais de Chicago

– Les travailleurs irlandais dans la “Ville aux larges épaules »

– Les Irlandais et la religion à Chicago

– Les Irlandais de Chicago et le pouvoir municipal

– Les Irlando-américains et les autres communautés de Chicago

– Genre et identités irlandaises

– « Irish Chicago » : le parti démocrate et la Maison Blanche

– Les communautés irlandaises de Chicago et les communautés irlandaises aux États-Unis

– Les Irlandais de Chicago et le mouvement ouvrier américain

– Chicago et le nationalisme irlandais

– Art irlandais à Chicago

– Représentations d’« Irish Chicago » dans la littérature

– Danse et musique irlandaise à Chicago

– Les Irlandais de Chicago et la culture populaire américaine

Envoyez votre contribution, incluant un titre pour votre communication, un résumé (250 mots) et un bref CV à James Chandler ( [ | ] ), Arnaud Coulombel ( [ | ] ), Thierry Dubost ( [ | ] ), et Paul Schor ( [ | ] ) avant le 2 octobre 2020 . Indiquez votre nom, votre université de rattachement, courriel et numéro de téléphone.

Les communications se feront en anglais

Thierry Dubost

Université de Caen Normandie

M. L. I. – LVE

Esplanade de la Paix

14032 Caen Cedex


Bureau LI 355,

tel [ callto:02 31 56 52 72 | 02 31 56 52 72 ]




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